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Cómo cambia el cerebro de un hombre cuando se convierte en padre

Cómo cambia el cerebro de un hombre cuando se convierte en padre

Mucho se ha hablado, y estudiado, sobre cómo cambia el cerebro de una mujer cuando se convierte en madre y cómo surge el vínculo entre madre e hijo. Sin embargo, diversos estudios realizados en los últimos años muestran que el cerebro del padre también cambia al tener esa experiencia de vinculación.

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Índice

 

Lo que sucede en el cerebro de un hombre cuando se convierte en padre...


Existe una clara conexión física entre una madre y su recién nacido, pero ¿qué pasa con los padres?

La entrada de un hombre a la paternidad no se acompaña de los mismos cambios hormonales, físicos y emocionales que experimenta una mujer durante el embarazo, el parto y la maternidad, pero los cambios que ocurren en el cerebro masculino debido a la paternidad no son menos importantes.

De hecho, los investigadores recientemente han estado investigando la conexión entre un padre y su hijo recién nacido, y se han publicado varios estudios que revelan que el cerebro de un hombre sufre varios cambios en las primeras semanas de paternidad.

Para empezar, se produce un alto funcionamiento en las redes de "procesamiento emocional" en el cerebro. En un estudio de 2014 (estudio), los investigadores compararon la actividad cerebral en 89 nuevos padres mientras veían videos de sus hijos. Este estudio examinó a las madres (que eran, en este caso, las cuidadoras principales), los padres que trabajaban fuera del hogar, pero que con frecuencia ayudaban con el cuidado de los niños, y los padres homosexuales que criaron a un niño sin la ayuda de una mujer.

En los tres grupos, las redes cerebrales que están vinculadas al procesamiento emocional y la comprensión social fueron muy activas. Una de las notas más importantes de este estudio es que los padres que criaron a un niño sin la ayuda de una mujer mostraron señales de procesamiento emocional casi idénticas en el cerebro que las madres cuidadoras.
 

La testosterona disminuye y el estrógeno aumenta, causando un efecto sorprendente

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La psicóloga Elizabeth Gould (y sus colegas de la Universidad de Princeton) han llevado a cabo una serie de estudios que muestran que hay un aumento de estrógenos, oxitocina, prolactina y glucocorticoides en padres animales y humanos.

Varios estudios (incluido este estudio realizado en 2001 por el Departamento de Biología de la Universidad de Queen en Ontario) han demostrado que los niveles de testosterona masculina (conocida como la hormona sexual masculina) y cortisol (la hormona del estrés) disminuyen en las primeras semanas de la paternidad.

Si bien el estrógeno se ha considerado la hormona sexual femenina, el estradiol (la forma predominante de estrógeno) desempeña un papel clave en el desarrollo de los comportamientos y la función sexual masculina. Cuando esta forma de estrógeno está presente en el sistema masculino, promueve comportamientos más enriquecedores en el padre.

La prolactina (conocida como la "hormona materna", ya que se usa en el sistema femenino para promover la lactancia) también aumenta en los nuevos padres. Según un estudio de 2002, los niveles bajos de testosterona y los niveles elevados de prolactina en el cerebro masculino están asociados con respuestas emocionales a los llantos infantiles en los nuevos padres.

La oxitocina, comúnmente conocida como "la hormona del amor", también surge en el sistema masculino después del nacimiento de un niño. Este aumento hormonal ha demostrado promover la unión, la empatía y el altruismo en el nuevo padre.

En un estudio de 2012 se descubrió que los padres que inhalaron oxitocina (aumentando sus niveles de oxitocina en el torrente sanguíneo) se involucraron más con sus recién nacidos. Los investigadores también concluyeron que este aumento en la oxitocina también tuvo un impacto en el recién nacido: sus niveles de oxitocina también aumentaron.

En resumen, en los primeros días y semanas de la paternidad, los niveles de testosterona y cortisol de un hombre disminuyen y los niveles de oxitocina, estrógeno y prolactina aumentan, promoviendo una importante experiencia de vinculación entre un padre y su hijo recién nacido.
 

La neurogénesis ayuda a mejorar su memoria y sus sistemas de navegación


La neurogénesis (el proceso de formación de nuevas neuronas) ocurre en el cerebro masculino en los primeros días de la paternidad.

Uno de los cambios más significativos que los científicos han observado en el cerebro de un ratón recién nacido es la neurogénesis (el proceso de formación de nuevas neuronas en el cerebro). Se ha demostrado que las nuevas neuronas que se forman están directamente relacionadas con el tiempo que pasan cerca de su cachorro recién nacido.

En este estudio de 2010 (estudio), la neurogénesis tuvo lugar en ratones machos en los primeros días después del nacimiento de sus cachorros. Sin embargo, este impulso adicional de las células cerebrales solo ocurrió en los ratones que se quedaron en el nido. Otros ratones machos, que fueron retirados el día del nacimiento de su cachorro, no mostraron nuevos cambios neuronales.

Cuando los investigadores permitieron que el padre estuviera cerca de los cachorros sin contacto físico (colocando una barrera de malla entre ellos), no aparecieron neuronas adicionales, lo que demuestra que el padre tenía que estar físicamente presente en el nido e interactuar con sus cachorros para experimentar la neurogénesis.

Uno de los nuevos conjuntos de células cerebrales formadas se encuentra en el "bulbo olfativo", que es responsable de cómo procesamos los diferentes olores, y estas nuevas neuronas se sintonizaron específicamente con el olor de las nuevas crías de los ratones.

Otro de los nuevos conjuntos de células cerebrales creció en el hipocampo, que es la parte del sistema límbico en nuestro cerebro que desempeña un papel en la memoria y la navegación.

La paternidad también agrega más materia gris y blanca a las áreas del cerebro que afectan el apego.

Otro estudio realizado en 2014 (estudio) en la Universidad de Denver por el neurocientífico del desarrollo Dr. Pilyoung Kim examinó a 16 nuevos padres una vez entre las primeras 2-4 semanas de convertirse en padre y nuevamente entre las semanas 12-16.

Este estudio reveló no solo cambios hormonales, sino también cambios físicos en el cerebro masculino durante los primeros meses como padre. Ciertas áreas (las partes del cerebro que están vinculadas al apego, la crianza y la empatía) mostraron más materia gris y blanca en las pruebas posteriores.

Este "aumento de volumen" del cerebro, según el Dr. Kim, refleja un aumento de las habilidades de los padres en los nuevos padres. "Este cambio anatómico en el cerebro puede apoyar la experiencia de aprendizaje gradual de los padres durante un período de muchos meses", dice el Dr. Kim.

Es increíble saber que en cada nuevo y atento cerebro de un padre hay un conjunto especial de neuronas que se dedican a la paternidad y existen únicamente para el cuidado su hijo.


Fuentes:

Father's brain is sensitive to childcare experiences. Eyal Abraham, Talma Hendler, Irit Shapira-Lichter, Yaniv Kanat-Maymon, Orna Zagoory-Sharon, and Ruth Feldman. PNAS first published May 27, 2014 https://doi.org/10.1073/pnas.1402569111

Mak GK, Weiss S. Paternal recognition of adult offspring mediated by newly generated CNS neurons. Nat Neurosci. 2010;13(6):753-758. doi:10.1038/nn.2550

Neural Plasticity in Fathers of Human Infants. Pilyoung Kim, Paola Rigo, Linda C. Mayes, Ruth Feldman, James F. Leckman, James E Swain. Soc Neurosci. Author manuscript; available in PMC 2015 Oct 1. Published in final edited form as: Soc Neurosci. 2014 Oct; 9(5): 522–535. Published online 2014 Jun 24. doi: 10.1080/17470919.2014.933713

Weisman O, Zagoory-Sharon O, Feldman R. Oxytocin administration to parent enhances infant physiological and behavioral readiness for social engagement. Biol Psychiatry. 2012;72(12):982-989. doi:10.1016/j.biopsych.2012.06.011

Fecha de actualización: 27-06-2020

Redacción: Irene García

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